Florida: droni e cani per salvare il guacamole

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In Florida, appena il piccolo insetto killer  si nasconde tra gli alberi, droni equipaggiati con sensori di calore vengono lanciati in aria. Appena lo scovano, vengono liberati i cani. La guerra ai distruttori di  guacamole è cominciata.
Sui terreni agricoli subtropicali del sud della Florida, i ricercatori stanno dando battaglia a un fungo mortale, distruttore di alberi, diffuso da un piccolo coleottero. L’infezione ha il potenziale per decimare gli avocado dello Stato.

“Questa è probabilmente la più grande minaccia per l’avocado Florida che sia mai stata registrata”, ha detto Jonathan H. Crane, uno specialista delle colture di frutta tropicale presso l’Università della Florida. La malattia che fa avvizzire le piante  è diffusa dal coleottero ambrosia, una specie invasiva di provenienza asiatica che si è perfettamente ambientato nella terra delle paludi e degli alligatori.  La sua prima apparizione negli Stati Uniti è stata registrata in Georgia nel 2002, e si è diffusa in tutto il sud-est, per lo più negli alberi di alloro Redbay. Gli avocado sono nella stessa famiglia dell’alloro, e una volta infettato dal fungo l’albero muore entro sei settimane.

I ricercatori e gli agricoltori si battono per fermare il fungo prima che avanza in California, dove l’avocado è il re. L’Avocado è il  secondo più grande raccolto di frutta della Florida, alle spalle degli agrumi. I più grandi, gli avocado pelle liscia nel Sunshine State differiscono dai più piccoli avocado della California. La California produce quasi il 90 per cento del raccolto di avocado degli USA per un valore di circa  400 milioni di dollari l’anno.

Di recente, gli scienziati della Florida International University e dell’ University of Florida, insieme con i proprietari di una società specializzata in droni e una squadra cinofila hanno provato a unire le forze. Appena l’agricoltore vede i segni della malattia – specie di peli sottili che spuntano da tronchi d’albero e rami, che in realtà sono il residuo segatura lasciato dal coleottero scavando – è troppo tardi per salvare l’albero. Ma se gli agricoltori possono prendere la malattia nella sua fase, prima che i sintomi emergono, c’è speranza di salvare l’albero con i fungicidi. Il primo passo è trovare quale parte del boschetto è infetto. Ecco dove il drone entra in scena. Ty Rozier, proprietario di una società di lavoro aereo con i droni che ha sede a Miami, spiega che il veicolo è munito di una termocamera digitale. Quando l’albero è stressato, lo si può vedere nella termofoto ed è allora che arrivano i cani. “E ‘quasi come il rilevamento del cancro”, ha detto Ken Furton, professore di chimica. “Grazie al loro fiuto, i cani selezionano gli alberi infetti tra quelli segnalati dal drone.” Una volta che il cane ha fugato ogni dubbio,  gli agricoltori possono tagliare l’albero malato e bruciarlo, quindi iniettare fungicidi negli alberi vicini nella speranza di salvarli o almeno rallentare  la malattia.  Dal primo rilevato di coleotteri Ambrosia al confine della periferia occidentale di Miami nel 2011, la malattia dell’alloro ha distrutto 330.000 acri di Everglades. Centinaia di milioni di alberi Redbay hanno ceduto in sei stati del sud-est dal 2002. Questo sistema di rilevamento con droni e cani potrebbe essere adattato ad altre malattie delle colture, come gli agrumi. Finora le università della Florida hanno investito 148.000 dollari di sovvenzioni statali per droni e cani.  Il “Clima caldo della Florida rende il nostro stato un focolaio per le specie e le malattie invasive”, ha dichiarato Adam Putnam, commissario per l’Agricoltura della Florida. “L’Industria dell’ avocado in Florida ha un impatto economico 64 milioni dollari, e continueremo a proteggere, se necessario maniera aggressiva, il nostro settore agricolo con la ricerca e la tecnologia all’avanguardia.”

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